Por Marcelo Vivo

En el óvalo de 1,5 millas, luego de sucesivas postergaciones por mal tiempo, se pudo disputar la segunda competencia de las tres previstas para completar la “Ronda de 8” y terminar por definir los cuatro candidatos al título máximo de NASCAR.

La lluvia del domingo frenó la carrera cuando iban 52 giros, y tras varias horas de espera, pese a que el óvalo en Fort Worth posee luz artificial, se resolvió aguardar a la mañana del lunes 26 para continuar.

Pero el mal tiempo no permitió la prosecución de la carrera y ésta se postergó al martes 27 al mediodía; sin embargo, la inclemencia del tiempo estiró la espera por otras 24 horas hasta poder volver a pista este miércoles 28 en horas de la tarde.

El domingo, Kevin Harvick se había mostrado como dominador, pero un roce lateral contra la pared lo mandó a boxes y regresó en el 38° lugar; también Denny Hamlin estuvo cerca de golpear contra un muro y únicamente perdió algunas pocas posiciones.

En la vuelta 47 las condiciones climáticas empeoraron, y luego de una corta neutralización se detuvo la carrera con  bandera roja en la 52ª ronda. Los autos se alinearon en la calle de boxes y luego fueron cubiertos, señal inequívoca de que la detención sería prolongada.

A partir de entonces comenzó una espera que permitiera reanudar la Autotrader EchoPark Automotive 500 en Texas y con los equipos de servicio girando con el objeto de secar la pista.

Finalmente, el clima permitió recomenzar una competencia que, al  momento del parate, tenía este ordenamiento: Bowyer, Johnson, Jones, Logano, Truex Jr., Elliott, Blaney, Austin Dillon, Keselowski y Kyle Busch entre los diez mejores.

Bajo el cielo gris, pero con pista seca al fin y las luces artificiales encendidas, todo quedó listo para completar aquel lejano primer segmento del domingo y cumplir con la segunda fecha clasificatoria del Play-Off.

La esperada partida fue con Jimmie Johnson asumiendo el mando frente a Bowyer mientras Kyle Busch y Keselowski iban a la par. Solo algunas vueltas después, el derrape del auto 42 (Kenseth) y el roce con Hamlin que terminó en carambola con el N° 43 (Wallace) provocó la neutralización.

Restando 20 giros para cumplir la primera parte, Bowyer, Truex Jr. y Jones se alejaban de Blaney y Logano, subía Di Benedetto por delante de Johnson, sumándose Byron y Elliott a la cambiante disputa posicional.

Al cerrar el primer stint, la victoria recayó en Bowyer resistiendo el ataque de Truex Jr. y tercero fue Jones, cuarto Blaney, quinto Johnson y sexto Byron. La gran mayoría hizo un nuevo pit-stop antes de encarar las próximas 105 vueltas.

Alex Bowman solo recargó combustible y salió como nuevo líder, lo siguió Bowyer como compañero de fila en el reinicio, mientras que Truex Jr. iba por la parte baja en duelo con Bowyer y Blaney ganaba la segunda plaza en ajustada maniobra, también el heptacampeón Johnson entraba en escena como nuevo tercero.

Harvick, por su parte, y luego de varias detenciones por reparaciones, tomaba ritmo y alcanzaba un prometedor octavo lugar detrás del tándem Dillon-Elliott y delante de Kurt Busch.

Una séptima amarilla se desplegaba en la vuelta 29 (134 del total) por el toque de Joey Gase al muro y la visita a boxes masiva era lógica; Blaney se convirtió en puntero, mientras Bowyer quedaba quinto al verse taponado por Stenhouse Jr. al salir.

Detrás del Ford N° 12 puntero, el ataque del Toyota N° 19 no se hizo esperar y en la vuelta 51 surtió efecto, ahora Blaney debía defenderse del intento de sobrepaso de Kyle Busch que no prosperó, la carrera llegaba a la mitad y superado este punto ya podía considerarse “oficial” ante cualquier eventualidad climática.

Las próximas paradas en boxes comenzaron bajo bandera verde, y el primero en hacerlo fue Blaney, luego Dillon y finalmente Bowman y Elliott a 10 giros de completar el Stint 2; el último del lote de vanguardia en entrar fue Truex Jr., llegando sin combustible a boxes.

El nuevo líder era Kyle Busch, sucedido transitoriamente por Di Benedetto, Almirola y Jones al cumplirse 200 vueltas totales, pero “Rowdy” recuperó el primer puesto ganando el segundo segmento seguido por Truex Jr. y Blaney.

La última parte comenzaba a una distancia de 124 vueltas y Kyle Busch resistía la intentona de Bowyer en la largada, mientras Di Benedetto era tercero por delante de Logano, Hamlin y Bowman.

El piloto del Joe Gibbs Racing impuso un ritmo fuerte y sacó más de 6 segundos de ventaja, la mayor distancia del puntero en toda la competencia, pero llegó el momento de un nuevo pit-stop en la vuelta 269.

Truex Jr. tomaba la posta y Christopher Bell (Toyota N° 95) se convertía en líder aprovechando otra secuencia de paradas; las entradas y salidas se sucedían bajo pista libre y todo era momentáneo, hasta que la ronda culminó y otra vez Kyle Busch tomaba la primera colocación y Clint Bowyer era segundo.

Con las últimas 50 vueltas por delante, Bowyer rebasó al menor de los Busch sin oposición, el tercero era Truex Jr. a lejanos 5 segundos. Al mismo tiempo, “Superman” abandonaba con el motor humeante en boxes en su penúltima presentación y camino a IndyCar donde lucirá el mítico “48” en 2021.

El último embalaje se aproximaba. Bowyer entró a reabastecer en la vuelta 311, Busch volvió a la cima del clasificador y apostaba a economizar combustible al máximo posible y en dialogo constante con su equipo para manejar la situación y llevarse su primera victoria del año que corta una racha adversa de 33 carreras; segundo arribó su coequipier Martin Truex Jr. y tercero el novato Christopher Bell, todos con Toyota Camry.

La definición de las tres plazas que restan se producirá el próximo domingo 1 de noviembre en la pequeña pista oval de 0,526 millas en Martinsville.

Resultados

Campeonato

1) Kevin Harvick con 4137 puntos, 2) Denny Hamlin 4122, 3) Brad Keselowski 4120, 4) Alex Bowman y Chase Elliott 4095, 6) Joey Logano 4094, 7) Martin Truex Jr. 4084, 8) Kurt Busch 4039, 9) Kyle Busch 2270, 10) Ryan Blaney 2251, 11) Austin Dillon 2244, 12) William Byron 2213, 13) Clint Bowyer 2199, 14) Matt DiBenedetto 2190, 15) Aric Almirola 2181, 16) Cole Custer (R) 2169, 17) Erik Jones 833, 18) Jimmie Johnson 791, 19) Tyler Reddick (R) 749, 20) Christopher Bell (R) 636, 21) Chris Buescher 627, 22) Michael McDowell 565, 23) Bubba Wallace 559, 24) Ricky Stenhouse Jr. 557, 25) Ryan Newman 533, 26) Ty Dillon 519, 27) John Hunter Nemechek (R) 512, 28) Matt Kenseth 486, 29) Ryan Preece 456, 30) Corey LaJoie 395, 31) Daniel Suarez 349, 32) Brennan Poole (R) 260, 33) Quin Houff (R) 209, 34) Kyle Larson 121, 35) Brendan Gaughan 78, 36) Reed Sorenson 68, 37) James Davison 51, 38) Stanton Barrett 1.

Próxima Competencia

1º de noviembre en Martinsville, última carrera de la Ronda de los 8.

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