Por Marcelo Vivo

El clásico óvalo de 1 milla en Arizona fue el escenario de la Instacart 500 y el triunfo quedó en manos del piloto de Joe Gibbs Racing, el quinto vencedor distinto en cinco carreras.

La primera fila debía estar integrada por Brad Keselowski (Ford-Penske) y Kyle Larson (Chevrolet), pero el vencedor de la cita anterior en Las Vegas no superó la revisión técnica de su auto y lo mismo le ocurrió a otros integrantes del Hendrick Motorsports como William Byron y el campeón Chase Elliott -ganador en Phoenix 2020-, todos debieron ir al fondo de la formación de salida.

Keselowski salió decidido a mantener la punta en el primer tramo de 75 vueltas en arriesgada maniobra al encarar la primera curva directamente por la banquina recorriendo muchos menos metros, llamativo, pero eficaz sin duda.

Una decena de vueltas más tarde Hamlin y Bell lo dejaron tercero al piloto del Team Penske delante de Ryan Blaney, Martin Truex Jr, Joey Logano y Kurt Busch.

Hamlin se alejaba a 2 segundos de Keselowski cuando éste recuperó el puesto de escolta con 25 vueltas transcurridas, los únicos que estaban girando en 27 segundos por vuelta; en el 30º giro apareció la primera bandera amarilla programada a la espera del paso por boxes de cada uno.

En la relargada, nuevamente Keselowski cortó por la banquina asfaltada para volver a la punta ante su coequipier Blaney, el segundo pelotón tenía a Bell, Hamlin y Logano y el tercero era con Truex Jr, Kurt Busch, Stenhouse Jr. y Kyle Busch.

En la vuelta 46, Alex Bowman entró en trompo y golpeado por Austin Dillon rozaba de cola el muro provocando una «amarilla» que invitó a todos a pasar por boxes antes de la resolución del Stage 1.

Blaney imitó a «Brad K» en la reanudación faltando 22 vueltas y Logano completaba el trío de la escuadra del «Capitán», a continuación venían los Toyota de Hamlin, Bell y Kurt Busch, mientras que el mejor Chevrolet era Elliott (8º).

El primer «stage» quedó en poder de Ryan Blaney (Ford-Penske) con Logano muy cerca, al mismo tiempo Keselowski se defendía de Hamllin por el tercer puesto y el campeón Elliott avanzaba al 5º puesto cuando se agitó la primera cuadriculada de la tarde.

El segundo segmento (115 giros) comenzó con Logano ganando la punta en la parada de boxes ante Blaney; Hamlin formaba dupla con Elliott y Larson con Keselowski al mostrarse la bandera verde y como era de esperarse, Logano tomó por la parte más baja del terreno y aprovechaba todo el ancho disponible.

La cuarta bandera amarilla frenaba el avance de la carrera, la razón fue el choque de Anthony Alfredo (Nº38) contra la pared luego de ser tocado por Cody Ware (Nº51).

En el reinicio de la vuelta 25, Logano y Blaney se disputaban el liderazgo con Elliott, Keselowski y Hamlin detrás, también Kyle Busch procuraba avanzar ante su tocayo Larson junto a Byron, Bell y el máximo ganador en Phoenix, Kevin Harvick.

El paso por boxes para reabastecimiento trajo nuevos nombres a la punta como Corey LaJoie (Chevrolet-Spire) por algunas vueltas; pero Logano volvió al lugar de privilegio para liquidar a su favor el tramo, Truex Jr. fue segundo y Hamlin tercero delante de Keselowski, Blaney y Harvick.

La última parte de 122 vueltas arrancó con Logano procurando repetir la maniobra de cada largada, pero a pesar de que Truex Jr. lo empujó siguió en punta con los mismos oponentes del comienzo.

Truex Jr. salió a buscar al piloto de Penske y lo desplazó del primer lugar aprovechando que un rezagado (Houff) le hizo perder algo de velocidad; Hamlin, Keselowski y Larson -recuperándose de la penalización- conformaban el «top 5» cumplidas 40 vueltas del Stage 3.

Restando 45 vueltas hubo un nuevo relanzamiento con «Bubba» Wallace puntero al estirar la parada en boxes, pero Keselowski se tiró con todo y tomaba la punta perseguido por Logano, luego éste pasó a comandar la carrera alejados del resto y como candidatos máximos.

Otra neutralización y todos a boxes. Logano volvió a ganar en la salida tras una parada certera y conservó la punta ante los Toyota de Truex Jr. y Hamlin y el Ford de Keselowski a 25 giros del banderazo final.

Por primera vez en la carrera, Truex Jr. era el líder, Logano no perdía sus esperanzas para correrlo al Nº19 que parecía tener «más resto» y así rematar a su favor con 1s25 de luz ingresando a las 10 últimas vueltas en Phoenix.

El piloto de Gibbs recorrió la distancia final sin más problemas para ganar por primera en este circuito y así cortar una racha negativa de 28 carreras. En segundo lugar arribó Logano y tercero fue Hamlin, cuarto terminó Keselowski y quinto Chase Elliott.

Resultados

Campeonato

1) Denny Hamlin con 236 puntos, 2) Brad Keselowski 197, 3) Joey Logano 192, 4) Martin Truex Jr. 180, 5) Kyle Larson y Chase Elliott 179, 7) Kevin Harvick 176, 8) Christopher Bell 167, 9) William Byron 152, 10) Kurt Busch 144, 11) Michael McDowell 140, 12) Austin Dillon 135, 13) Ryan Blaney 134, 14) Ryan Preece 123, 15) Kyle Busch 115, 16) Ricky Stenhouse Jr. 113, 17) Alex Bowman 110, 18) Chris Buescher 109, 19) Bubba Wallace 97, 20) Cole Custer 86, 21) Ross Chastain 85, 22) Ryan Newman 84, 23) Erik Jones 78, 24) Daniel Suarez 74, 25) Chase Briscoe (R) 73, 26) Aric Almirola 70, 27) Tyler Reddick 69, 28) Matt DiBenedetto 62, 29) Corey LaJoie 50, 30) Anthony Alfredo (R) 47, 31) Jamie Mcmurray 30, 32) Josh Bilicki 22, 33) Joey Gase y Quin Houff 20, 35) James Davison 19, 36) Kaz Grala y Scott Heckert 9, 38) David Ragan 4, 39) Derrike Cope 1.

Próxima Competencia

21 de marzo en Atlanta (Georgia).

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