Por Marcelo Vivo

El piloto de Hendrick Motorsport se consagró como nuevo campeón de la categoría más popular de los Estados Unidos al vencer en la Season Finale 500 disputada en el óvalo de Arizona.

El orden de largada se resolvió aplicando una fórmula combinada de la vuelta más veloz y la posición final en carrera de cada piloto y de cada propietario más las posiciones en la tabla respectiva, determinando que fuera: Elliott, Logano, Keselowski y Hamlin el ordenamiento de los aspirantes al título.

Pero el primer dato fuerte previo a la carrera fue la sanción recibida por Elliott; su auto no superó la verificación técnica al ser observado en la carrocería y debió largar en última posición.

La competencia de cierre de la temporada de NASCAR Cup se disputó a un total de 312 vueltas al óvalo de 1 milla y quien consiguiera el mejor resultado sería ganador del «Trofeo Bill France» al campeón 2020.

El primer «stint» a 75 vueltas tuvo a Logano como líder, seguido de Keselowski y Hamlin, mientras Elliott recuperaba posiciones a paso firme y ganando casi un puesto por vuelta.

En la vuelta 30 llegó la primera «amarilla de competición programada» y a esa altura, el piloto del Chevrolet Nº9 ya estaba entre los mejores diez para emparejar chances con sus rivales al título de ahí en más. Al salir de boxes, Logano se mantuvo por delante de Hamlin, en cambio Keselowski se complicó en el pit-stop perdiendo lugares y fue superado por Elliott.

Los candidatos volvieron a juntarse, Logano ganó el tramo, y junto a Hamlin, Elliott y Keselowski ocuparon las primeras cuatro posiciones al recibir el primer banderazo parcial.

Durante la neutralización, varios fueron a boxes antes de encarar el segundo segmento de 115 vueltas. En la salida, Logano salió adelante de sus rivales al campeonato, y «el mejor del resto» era Bowyer seguido de Blaney, Bowman y los hermanos Busch.

Logano era atacado por Hamlin y se abría paso en el tránsito, Elliott descontaba desde el tercer lugar y se sumaba al pleito para desplazar al piloto del Toyota Nº11, en cambio Keselowski era cuarto a 5 segundos.

El primer cambio de mando recién ocurrió en la vuelta 45 del segundo «stint» cuando Chase Elliot superó a Joey Logano casi sin oposición y tomó ventaja con sus adversarios directos, también Denny Hamlin se animaba y bajaba al piloto de Penske al tercer puesto.

Keselowski resolvió alterar la secuencia y paró en boxes a cambiar neumáticos cayendo al 27º lugar a mitad del recorrido del parcial. Logano también hizo una parada estratégica algunos giros después al mismo tiempo que Harvick, el «gran ausente» en la definición pese a ser el máximo ganador de la etapa regular.

Hamlin y Elliott entraron a boxes en la vuelta 140, y entonces Jimmie Johnson alcanzaba la punta por algunas vueltas perseguido por Matt Di Benedetto y Clint Bowyer.

En el giro 156 (mitad de carrera), los cuatro candidatos volvieron a reunirse y el ordenamiento era: Elliott, Hamlin, Keselowski, Logano; pero una bandera amarilla neutralizó el paso ante el toque de James Davidson al muro.

Los equipos recibieron  a cada auto en boxes, y completado el trámite el líder momentáneo era Kurt Busch, Elliott aparecía segundo, Hamlin tercero, Logano cuarto y Keselowski quinto, y a continuación se alineaban: Blaney, Johnson, Truex Jr. y Almirola.

Elliott llegó a la punta y Keselowski le planteó duelo, el piloto del Nº2 no tardó en sacarle la primera plaza y gobernar la carrera por primera vez. La puja continuó y Elliott recapturó la vanguardia con 6 vueltas para terminar la Etapa 2, pero Keselowski se rehizo y ganó el tramo, Hamlin fue tercero y Logano cuarto.

La última fase era a 122 vueltas, el segmento más largo de los tres y el escenario de la definición del campeonato. Los candidatos repostaron combustible, Elliott, Logano y Hamlin eran primero, segundo y tercero, «Brad K» otra vez perdía valiosos segundos en la detención, pero suficientes para quedar quinto.

Elliott y Logano se escapaban algo de la otra dupla de aspirantes de Hamlin y Keselowski, la ecuación era simple: el que consiguiera el mejor resultado sería el dueño de un campeonato atípico en su formato de competencia -sin entrenamientos o clasificación previa y con fechas dobles- totalmente alterado por la pandemia mundial.

Se acercaba el momento crucial, resolver cuándo parar por el último caucho fresco y más combustible. Elliott punteaba, y todos especulaban con la decisión del rival para hacerlo; el primero en ingresar fue Logano. Stenhouse Jr. fue fugaz puntero, pero «el rebanada de pan» recuperó el mando a 40 rondas del final.

El ataque de Elliott fue incontenible y se alejó del Ford Nº22 demostrando que su auto tenía el ritmo para imponer condiciones cuando fuese necesario, mientras que Hamlin y Keselowski quedaban lejos a más de 4 segundos de la punta.

William Clyde Elliott II recorrió las últimas vueltas sin apremios y cruzó la meta con una ventaja de 2s74 con Keselowski, luego de que este piloto desplazara a su coequipier Logano, mientras que Hamlin culminaba cuarto al caer la última cuadriculada del año.

Jimmie Johnson, en su despedida luego de 18 años en NASCAR, siete títulos y 83 victorias, culminó quinto en su mejor resultado del año.

El flamante campeón es hijo de Bill Elliott, ganador del título de NASCAR en 1988 a los 34 años, su hijo Chase lo conquistó con 10 años menos.

Resultados

Campeonato

1) Chase Elliott con 5040 puntos (Campeón), 2) Brad Keselowski 5035, 3) Joey Logano 5034, 4) Denny Hamlin 5033, 5) Kevin Harvick 2410, 6) Alex Bowman 2371, 7) Martin Truex Jr. 2341, 8) Kyle Busch 2341, 9) Ryan Blaney 2336, 10) Kurt Busch 2287, 11) Austin Dillon 2277, 12) Clint Bowyer 2254, 13) Matt DiBenedetto 2249, 14) William Byron 2247, 15) Aric Almirola 2235, 16) Cole Custer (R) 2202, 17) Erik Jones 873, 18) Jimmie Johnson 836, 19) Tyler Reddick (R) 780, 20) Christopher Bell (R) 678, 21) Chris Buescher 645, 22) Bubba Wallace 597, 23) Michael McDowell 588, 24) Ricky Stenhouse Jr. 584, 25) Ryan Newman 566, 26) Ty Dillon 556, 27) John Hunter Nemechek (R) 534, 28) Matt Kenseth 521, 29) Ryan Preece 477, 30) Corey LaJoie 408, 31) Daniel Suarez 365, 32) Brennan Poole (R) 269, 33) Quin Houff (R) 214, 34) Kyle Larson 121, 35) Brendan Gaughan 78, 36) Reed Sorenson 68, 37) James Davison 56, 38) Stanton Barrett 1.

Próxima Competencia

14 de febrero de 2021 en Daytona.

Se inició periodísticamente en 1986 integrando el equipo Autorradiosport (LR4 Radio Splendid) y dos años más tarde ingresó a LS4 Radio Continental integrando la tira deportiva "Competencia" durante más de una década. Paralelamente fue comentarista de las transmisiones de la F3 Sudamericana y de la serie CART (IndyCar) desde 1998 a 2001 y luego relator de MotoGP entre 2002 y 2010 en ESPN, además fue panelista de programas como Crono Taller, Máxima Velocidad y Última Vuelta en Canal 26 y Fox Sports. De larga trayectoria, también incursionó en el medio gráfico en diversas publicaciones especializadas de automovilismo y desde 2015 es el relator de las competencias de Turismo Carretera, TC Mouras y TC Pick-Up en la pantalla de DeporTV y de la TV Pública.

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