En la primera etapa del Dakar 2023, la carrera ha dejado completamente atrás el ambiente de playa. La especial del día se desplazaba unos 30 kilómetros para bordear la costa en dirección Yanbu y más allá desde el interior.

En los 368 kilómetros en el programa, la primera parte se ha visto marcada por tramos de piedra en los que había que andarse con cuidado. Que se lo digan a Sam Sunderland, obligado a abandonar el Dakar tras una caída. Se han sucedido luego tramos más rápidos entre valles y pistas de arena, en los que Carlos Sainz y Daniel Sanders han alcanzado su velocidad máxima. Como recompensa tras el esfuerzo, los competidores regresan al Sea Camp por la carretera del litoral, con más de 200 kilómetros.

No basta con haber ganado a fuerza de constancia y de resultados el estatus de amo de la disciplina para domar el Dakar. Sam Sunderland, vigente campeón de la última edición, ha constatado, una vez más, lo cruel que puede resultar la prueba, al verse obligado a abandonar tras 52 km de la carrera.

Como el desierto teme al vacío, los primeros puestos han encontrado rápidamente dueño, primero el estadounidense Mason Klein, que casi termina su primera etapa como piloto de RallyGP con una victoria. Una penalización por exceso de velocidad ha retrasado un momento que parece inevitable y, al final, se la adjudica otro representante del país del “Tío Sam”, Ricky Brabec, que añade una novena especial a su palmarés y se hace con la punta del rally.

Kevin Benavides y Toby Price completan el podio general, delante de Joan Barreda, privado hoy de puesto de honor debido a una penalización. Aunque “Bang Bang” estará algo decepcionado, otro cazaetapas español, esta vez en coches, se ha quedado bien contento: Carlos Sainz suma su 42ª especial, la sexta para Audi desde su llegada el año pasado al Dakar y encima delante de su hijo Carlos Sainz Jr., de visita hoy en la prueba.

Para completar el cuadro de honor de los RS Q e-tron 2, a Sébastien Loeb, segundo, le sigue Mattias Ekström, tercero. En la general, El Matador da el ejemplo a su hijo, colocándose al frente con 10 segundos de ventaja sobre Loeb.

En T3, el ganador de 2019-21-22, Chaleco López, retoma el liderazgo al imponerse en la especial, victoria que se le resistía desde hace dos años, mientras que Guillaume de Mevius perturba el desfile de Can-Am y se cuela en segunda posición, delante de Seth Quintero.

La carrera T4 deparó una pelea entre el campeón del mundo con 23 años recién cumplidos como ganador de la especial, delante de Eryk Goczał, de tan solo 18 años, al igual que el tercero del podio de la jornada, Pau Navarro. En camiones, Martin Macik ofrece todo un recital. Después de su victoria en el prólogo, el checo se impone a lo largo de los 368 kilómetros, delante de su compatriota, pero rival, Ales Loprais.

¡Aquí mandan los jóvenes! La nueva generación consigue una hazaña colectiva en la categoría T4. Al frente de la clasificación del día se encuentra Rokas Baciuska, que a sus 23 años consigue una cuarta especial en su segunda participación. Además, al lituano le sigue el piloto más joven de la historia del Dakar, Eryk Goczał, de 18 años, cuyo talento llevan anunciado desde hace mucho tiempo su padre y su tío. Y claramente no han mentido, ni han pecado de orgullo familiar.

Con un resultado casi idéntico y el carnet de conducir recién estrenado, se destaca también el español Pau Navarro, otro de la quinta de 2004, al completar el podio del día. En el Andalucía Rally se asistió a su dominio del volante, cuando se alzó ganador en esta categoría. No hace falta bajar muchos escalones en la clasificación para encontrar a otro joven, el brasileño Bruno Conti de Oliveira, también de 18 años.

Con Sam Sunderland, ganador del Dakar y del campeonato del mundo de rally raid 2022, es todo o nada. Y en su décimo Dakar, tocaba nada. Tras salir en 22ª posición, el británico parecía ir por buen camino al conseguir el mejor tiempo en el primer punto de cronometraje, tras 37 kilómetros. Sin embargo, en el kilómetro 52 se cayó. Pese a permanecer consciente y móvil, se quejaba de un fuerte dolor en las dorsales, por lo que fue trasladado en helicóptero a Yanbu, donde se le diagnosticó una fractura de omoplato.

Desde su llegada en 2012 al Dakar, “SunderSam” ha tenido seis abandonos. El resto de las ediciones ha subido sistemáticamente al podio y en dos ocasiones como campeón (2022 y 2017). Un 20% de victorias, un 20% de podios y un 60% de abandonos: unas estadísticas que siguen siendo impresionantes.

Los dos primeros ganadores del Dakar en la categoría quads han deleitado  la final del Mundial de Fútbol. En la etapa del día, el argentino Manuel Andújar logra imponerse por 44 segundos frente a Alexandre Giroud. Sin embargo, el francés sigue dominando la general con el objetivo (como la selección francesa) de defender el título ganado en la última edición. A los dos pilotos tan solo les separan 21 segundos. Según las estadísticas globales de ambos, el marcador muestra un 7 a 6 en las victorias de etapa a favor del piloto francés… ¡pero mucho cuidado con los penaltis, Giroud!

La salida tras las doce campanadas del Año Nuevo del W2RC. La ronda inaugural pierde nada más comenzar a su campeón del mundo en motos. Sam Sunderland, que se había labrado el título con un doblete magistral, con su victoria al empezar la temporada 2022, no podrá repetir la hazaña en 2023. El reto de pelear por la victoria sin poder sumar ningún punto en el Dakar será tremendo. Se abren nuevas posibilidades a los demás para ganar esta segunda temporada.

En Rally2, otro aspirante importante ha dejado el Dakar, pero en esta ocasión debido a una lesión en el codo. Bradley Cox tenía la oportunidad de suceder a Mason Klein, pero al final se ve obligado a dejar el Dakar en la primera etapa. Paolo Luci de BAS World KTM Racing aprovecha para imponerse delante de Camille Chapelière del Team Casteu y los dos aspirantes se hacen con la clasificación provisional en este orden.

En T3, Chaleco López, ganador del W2RC 2022, marca su territorio delante de Quintero, segundo, y Austin Jones, su nuevo compañero de equipo. En T5, Martin Macik está intratable desde el inicio del Dakar.

En coches, Carlos Sainz concreta su propósito de Año Nuevo de participar en el W2RC 2023 y se hace con la victoria del día colocándose al frente de la general, delante de Loeb y de Al Rajhi. Chicherit, Al Attiyah, Ekström y Peterhansel permanecen al acecho. Todavía queda mucho por hacer.

Aunque se haya pasado la página del año 2022, los nombres de la edición precedente del Dakar Classic han sido los que han estrenado las clasificaciones de la primera etapa de la edición 2023. La pareja Galpin ha realizado un recorrido prácticamente perfecto en este primer test de regularidad. En la prueba de dunas, una de las novedades de esta tercera edición, el 4×4 número 700 de los vigentes campeones, Serge Mogno y Florent Drulhon, han realizado una trazada perfecta para unir todos los waypoints colocados en las dunas.

Los Galpin repetían la hazaña en la segunda prueba de regularidad y otra pareja, los Berteloot, se colocaba en tercera posición y confirmaba estar en plena forma, al adjudicarse el último tramo de la regularidad. El Protruck número 701 de los Galpin, 4º en la clasificación final el año pasado, también ha dejado claro su propósito de Año Nuevo: subir al podio.

Resumen de la Etapa 1

Etapa 2: Sea Camp > Al-Ula

En la ruta hacia Al-Ula no se puede esperar pasar una jornada cualquiera. La especial del día seguirá principalmente pistas cerradas en las que la precisión en la conducción se verá recompensada.

Aquellos que no consigan cosechar frutos cronométricos, por haber gestionado mal algunas zonas delicadas llenas de rocas, por ejemplo, podrán al menos disfrutar del espectáculo que ofrece el paisaje.

Primero se atravesarán unos cañones magníficos y luego, cerca de la meta, el tramo final se disputará entre dunas, con una parte de los majestuosos templos nabateos en el horizonte.

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