Por Marcelo Vivo

En la pista denominada como «La Dama de Negro», la NASCAR Cup comenzó el Play Off 2020 con la Cook Out Southern 500, la primera de las diez carreras consagrarán al campeón de la división más popular del automovilismo estadounidense.

El primer Stage de 115 vueltas, con una detención programada de competición en la vuelta 26, tuvo a Chase Elliott como líder durante la mayor parte del recorrido inicial y sin arriesgar nada considerando la extensión de 800 km totales y el piso abrasivo del óvalo de 1,366 millas. En la vuelta 72, Elliott hizo su segunda parada, como Martin Truex Jr, completado el ciclo. El piloto del Chevrolet Nº9 retomó el mando.

La primera amarilla circunstancial llegó en la 81ª ronda por la suciedad generada tras el toque contra el muro de Keselowski luego de un roce con Almirola y con una rueda baja. Algunos, como Kurt Busch, continuaron sin parar mientras los líderes iban por cuatro gomas nuevas.

En el reinicio, el piloto del Nº1 mantuvo la punta ante Truex Jr, hasta que éste consiguió superarlo, segundo se acomodó Elliott y tercero Jimmie Johnson, fuera de la definición del título en el año de su retiro.

El primer segmento de carrera fue ganado por Truex Jr, segundo terminó «Superman» y tercero Elliott; cuarto era Hamlin y quinto Kyle Busch, en tanto que Kevin Harvick, ganador de la etapa regular, finalizó décimo el parcial.

La segunda parte, también prevista a 115 vueltas, se ponía en marcha con la caída del sol y por consiguiente con la pista a menor temperatura. Hubo ingreso masivo para reponer caucho.

Truex Jr. entró primero y salió adelante, en cambio Johnson se vio relegado al octavo puesto, Elliott y Hamlin eran los nuevos escoltas a la espera del reinicio. Sorpresivamente, Ryan Blaney ingresaba a boxes, revisaba sus neumáticos y volvía muy retrasado, tal vez algún problema inesperado lo obligó a una detención no deseada.

Hamlin desplazó a Truex Jr. del primer lugar en el pique, pero éste reaccionaba y volvía al tope para luego alejarse de Elliot y Hamlin, algunos metros más atrás quedaban Kurt Busch, Logano y Kyle Busch, quien era perseguido por Johnson tratando de rehacerse de una mala parada.

Truex Jr. iba en punta y Hamlin luchaba con Kurt Busch por el tercer puesto, algo que le convenía claramente al líder; Logano continuaba quinto y Johnson, sexto, seguía su trepada a paso sostenido.

El avance de Hamlin lo llevó al segundo lugar ante Elliott, quien rozó el muro de la curva 2, también Kurt Busch aprovechaba y subía un puesto más, prueba de que los Toyota iban en tándem sin molestarse. Harvick, noveno, cambiaba su estrategia y se detenía para cambiar neumáticos sacrificando posiciones en pos de un mejor resultado.

El puntero comenzaba a encontrar autos más lentos a su paso en la noche de Darlington. El resto se mantenía sin tomar riesgos antes de tiempo, recién iba mitad de carrera.

Llegaron nuevas detenciones estratégicas y cambios momentáneos que llevaron a Harvick a la primera posición, pero llegó la segunda interrupción por semitrompo de Bubba Wallace y todo el mundo entró en hilera a boxes.

A la salida, Truex Jr. retomaba al liderazgo, Hamlin era segundo y Harvick tercero aguardando la bandera verde y retomar la marcha a velocidad. En el relanzamiento, parecía que Hamlin ganaba la punta, pero Truex Jr. se sostuvo adelante arriesgando más que antes al límite de las paredes.

Harvick, sacando provecho de la buena decisión de parar temprano, se reacomodaba en el pelotón de punta y era nuevo perseguidor del puntero a medio segundo faltando 30 vueltas para el cierre del segundo parcial. Tercero continuaba Hamlin, en tanto que Johnson y Bowman se debatían por la cuarta plaza, un poco más atrás estaba Kyle Busch, quinto, mezclado con rezagados.

El puntero Truex no mermaba su ritmo y establecía una luz de 3 segundos con Harvick, una diferencia que lo ponía a salvo de cualquier ataque del Nº4, que además se veía superado por Hamlin en el final del tramo ganado por Truex Jr.

La parte final comenzaba con Hamlin ganando la salida de la parada en boxes y en el reinicio, LaJoie golpeaba la parte posterior del auto de Logano con daños para «el 22», pero la amarilla aparecía cuando Hunter Nemechek se pegaba de costado contra la pared.

Lanzamiento y Truex Jr. al frente mientras Kyle Busch iba con todo y pasaba al segundo puesto, ahora sí la carrera parecía tomar otro ritmo más intenso en la punta, mientras que Hamlin y Harvick y Kyle Busch iban a 3 y 4 segundos de distancia; en el reparto de marcas, Toyota era 1-2-3, el mejor Ford era Harvick y el mejor Chevrolet era Kurt Busch con 3 horas de competencia.

Chase Elliot y Jimmie Johnson, destacados en las dos primeras partes, quedaban en séptimo y noveno puesto restando 90 giros. El heptacampeón paraba bajo bandera verde, también lo hacían Austin Dillon y Alex Bowman, los tres buscando un plan de carrera diferente al resto.

Llegaban las detenciones de Elliott, Almirola y Byron estirando el consumo de combustible lo máximo posible y apostando a un «stint» largo hasta el banderazo final.

Las miradas estaban puestas en Truex Jr. y el lote de punta para su parada obligatoria, pero demorándose como aguardando una amarilla decisiva, otro plan sin duda más arriesgado.

Harvick aprovechó el ritmo menor de Truex y recuperó la vuelta, también Buescher superaba en pista al líder a menos de 70 vueltas del final, lo mismo hacía Elliott ante el paso lento del Nº19.

Kyle Busch se colocaba a 1»8 del puntero, pero también ralentaba su andar copiando la estrategia de su colega de marca; en cambio Kurt Busch paró restando 60 vueltas y su próximo objetivo sería ver el final.

Finalmente, Truex Jr. hizo su detención a la par de «Rowdy», en cambio Harvick siguió por la pista como nuevo puntero y Hamlin fallaba en el ingreso a boxes luego de un toque con Johnson y tuvo que dar una vuelta más para entonces sí detenerse.

Se acercaba el desenlace, la carrera repetía el esquema habitual de dos tramos de «calentamiento» y uno final a todo o nada en las últimas cincuenta rondas.

Harvick, en una sintonía distinta, punteaba con 3/10 ante Elliott, pero el Camaro Nº9 superaba decididamente al Mustang Nº4 cuando cayó la amarilla de precaución por suciedad en pista, en ese momento Erik Jones había trepado al puesto 3.

A boxes Harvick, Truex Jr, Elliot, por mencionar a los lógicos aspirantes al triunfo en la noche de Darlington de cara a la estocada final.

Se alinearon a la espera de la bandera verde agitada y Truex Jr. por abajo debió ceder ante Elliot y quedó delante de Harvick, pero sabiendo que tenía un auto veloz como para evitar la escapatoria del puntero; en cuarto lugar, en gran remontada a lo largo de la carrera aparecía afirmado Austin Dillon y quinto Joey Logano.

Los hermanos Busch, en los puestos 9º y 11º, no estaban en la conversación final, tampoco Hamlin relegado al 14º lugar y Johnson al 16º daban la impresión de no tener resto para un mejor remate.

Últimas 25 vueltas. Truex Jr. recortaba con el puntero Elliott y dejaban la sensación de que serían ellos los únicos habilitados para pretender victoria. El puntero tomaba la parte alta del peralte y su rival iba un poco más al medio para subir en las rectas, dos maneras distintas de hacer rendir los neumáticos.

En las 15 rondas finales, se juntaron y Truex Jr. atacó y en el momento de concretar el sobrepaso se rozaron y le dieron a la pared de la curva 3. El golpe para Truex Jr. lo mandó a boxes por cuatro gomas de recambio, la carrera estaba perdida para quien fue favorito desde el principio.

Harvick aprovechó el incidente y sin imaginarlo encontró la puerta abierta para ganar, Elliott también se derrumbaba en el clasificador con el auto dañado por el golpe antes mencionado.

Kevin Harvick (Stewart-Haas Racing) logró una victoria vital para asegurarse el pase a la ronda siguiente del campeonato. Dillon también se beneficiaba en grande y era segundo; tercero, con su auto abollado en la cola, llegó Logano cuando esto parecía una utopía.

Resultados

Campeonato

1) Kevin Harvick con 2106 puntos, 2) Denny Hamlin 2087, 3) Joey Logano 2060, 4) Brad Keselowski 2055, 5) Alex Bowman 2052, 6) Martin Truex Jr. 2049, 7) Chase Elliott 2045, 8) Austin Dillon 2043, 9) William Byron 2042, 10) Kyle Busch 2040, 11) Kurt Busch 2037, 12) Aric Almirola y Clint Bowyer 2033, 14) Cole Custer (R) 2030, 15) Matt DiBenedetto y Ryan Blaney 2016, 17) Jimmie Johnson 694, 18) Erik Jones 630, 19) Tyler Reddick (R) 593, 20) Christopher Bell (R) 489, 21) Chris Buescher 488, 22) Michael McDowell 473, 23) Bubba Wallace 471, 24) Ricky Stenhouse Jr. 452, 25) Ryan Newman 410, 26) John Hunter Nemechek (R) 400, 27) Matt Kenseth 395, 28) Ty Dillon 394, 29) Corey LaJoie 326, 30) Ryan Preece 313, 31) Daniel Suarez 287, 32) Brennan Poole (R) 202, 33) Quin Houff (R) 152, 34) Kyle Larson 121, 35) Brendan Gaughan 76, 36) Reed Sorenson 60, 37) David Ragan 33, 38) James Davison 28, 39) Stanton Barrett 1.

Próxima Competencia

12 de septiembre en Richmond.

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