El piloto del Stewart-Haas Racing logró la victoria en la «Milla Mágica» y Ford volvió a ganar en 2021 luego de doce carreras. El último éxito de la marca había sido en el Talladega Superspeedway.

Kyle Busch (Toyota-Gibbs) largó en la pole position, privilegio que no tenía desde Phoenix en 2019 y su compañero de equipo, Martin Truex Jr. ,lo acompañaba en primera fila; en la segunda hilera lo hicieron Chase Elliott y Kurt Busch, el ganador de la fecha anterior en el Atlanta Motor Speedway.

«Rowdy» mandó desde el arranque, Truex Jr. lo seguía en una pista cada vez más húmeda por la lluvia y efectivamente, cuando iban 6 vueltas Kyle Busch -pese a sus reclamos- golpeó la pared con la cola de su auto quedando fuera de carrera prematuramente como en 2020; también Truex Jr. rozó el muro levemente, mientras Hamlin hacía contacto con Alex Bowman y tocaba la pared.

La bandera roja fue inevitable, en ese momento el puntero era Chase Elliott seguido por Kurt Busch, Bowman, Christopher Bell y Ryan Blaney en el «top 5» de carrera, pero todo quedó a la espera de que se pudiera correr normalmente.

La lluvia cesó y volvieron a ponerse en movimiento para intentar completar el Stage 1 a 75 vueltas con un desafío extra, terminar pese a la poca luz natural en un trazado que no tiene iluminación artificial.

Al fin llegó «la verde» y Bell tomó la punta ante Elliott, pero el campeón recuperó el primer lugar y más adelante fue Blaney (Ford-Penske) quien comenzó a presionarlo hasta superarlo y llevarse el triunfo parcial, segundo fue su coequipier Brad Keselowski y tercero arribó Elliott delante de Kevin Harvick y Tyler Reddick.

El segundo segmento a 110 giros se largó con Harvick disparándose cuando Hamlin, el puntero del campeonato, patinó al acelerar y también fue desplazado por Reddick y Keselowski.

En la vuelta 116, Reddick fue boxes para cambiar neumáticos y en la parada se pasó de largo y embistió a los mecánicos del equipo Hendrick que atendian el auto Nº24 de William Byron y en la vuelta 131 «Bubba» Wallace pierde el control en la curva 2 y se lo lleva a Chris Buescher hacia el muro interno provocando otra neutralización.

En la relargada, Harvick y Keselowski pusieron distancia con el resto en lucha particular y así fue que el Ford Nº2 tomó la punta, en tanto que Hamlin era tercero pero lejos de entrar en contienda; a continuación se alineaban: Blaney, Almirola, Elliott y Kyle Larson llegando al segundo pelotón.

Keselowski fue sorteando el tránsito de los rezagados y allí se le acercaron sus rivales, pero esto no impidió que el piloto del Team Penske gane la etapa, en segunda posición terminó Harvick y tercero Blaney.

La última sección de carrera fue a 116 vueltas, previo paso por los «pits» para reabastecimiento; largaron y Keselowski resistió ante Blaney, Harvick y Larson con el «aviso» de las autoridades de la prueba de que ésta podría acortarse por falta de luz.

La lucha se circunscribía a los ganadores de cada etapa previa y se alternaban en la punta, también Harvick recortaba distancia aprovechando la batalla que se desarrollaba pocos metros adelante; Blaney se pudo alejar, entretanto Keselowski aguantaba en el segundo puesto restando 80 vueltas.

Almirola fue al ataque y le arrebató el puesto de escolta a Keselowski para salir a la caza del puntero Blaney que viajaba a una distancia de 1 segundo, pero raudamente achicó la brecha y empezaba otra carrera que, además, habría de obligar a un nuevo «pit-stop».

El piloto del auto Nº10 se puso varias veces a la par exigiendo la defensa del piloto del equipo Penske, hasta que resolvió la cuestión con el desgaste de neumáticos empezando a hacerse sentir.

Uno de los primeros en detenerse por caucho fresco fue Chase Elliott, lo hicieron también Keselowski, Hamlin y Harvick; una vuelta más tarde pararon Almirola y Blaney faltando 50 giros para el final, con Matt Di Benedetto asumiendo la vanguardia y apostando a que la carrera termine antes de tiempo, no pudo ser.

Los neumáticos del Ford Nº21 del Wood Brothers Racing sufrían el lógico desgaste y debió parar inevitablemente, lo que le abrió a Almirola la chance de la victoria, pero debí a contener el ataque de Bell, ganador en la carrera sabatina de la Xfinity Series, en medio de los rezagados.

Casi en penumbra recorrieron las últimas 10 vueltas, tras la decisión de la Dirección de Carrera de acortarla hasta la vuelta 293 y el piloto cubano-americano se llevó la victoria en la Foxwoods Casino Resort 301, halago que no alcanzaba desde 2018 en Talladega.

En segundo lugar terminó Bell (Toyota-Gibbs) y tercero finalizó Keselowski, tras anunciar que dejará a Penske y su butaca será ocupada por Austin Cindric en 2022.

Resultados

Campeonato

1) Denny Hamlin con 874 puntos, 2) Kyle Larson 861, 3) William Byron 749, 4) Kyle Busch 740, 5) Chase Elliott 736, 6) Joey Logano 733, 7) Martin Truex Jr. 696, 8) Ryan Blaney 689, 9) Brad Keselowski 676, 10) Kevin Harvick 673, 11) Alex Bowman 637, 12) Tyler Reddick 596, 13) Austin Dillon 591, 14) Kurt Busch 552, 15) Christopher Bell 532, 16) Chris Buescher 475, 17) Matt DiBenedetto 453, 18) Ross Chastain 452, 19) Michael McDowell 448, 20) Bubba Wallace 426, 21) Ricky Stenhouse Jr. 424, 22) Daniel Suarez 401, 23) Aric Almirola y Chase Briscoe (R) 377, 25) Erik Jones 360, 26) Ryan Preece 357, 27) Ryan Newman 354, 28) Cole Custer 337, 29) Corey LaJoie 269, 30) Anthony Alfredo (R) 222, 31) Josh Bilicki 107, 32) James Davison 103, 33) Quin Houff 96, 34) Jamie Mcmurray 30, 35) Scott Heckert 20, 36) Kyle Tilley 8, 37) Mike Marlar 6, 38) Chris Windom y David Ragan 4, 40) Shane Golobic, Ryan Eversley y Derrike Cope 1.

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