Por Marcelo Vivo

Aric Almirola se adjudicó el primer Duelo

El primero de los Duelos se largó con el ya consagrado poleman Bowman (Chevrolet-Hendrick) y con Aric Almirola (Ford-Stewart/Haas) en la fila inicial; en la segunda estaban Ricky Stenhouse Jr. (Chevrolet-JTG Daugherty) y Christopher Bell (Toyota-Gibbs).

En el pique inicial, Bowman y Almirola fueron a la par conservando su línea de carrera, hasta que el Ford Nº10 se adelantó al Chevrolet Nº48 cumplidas 3 vueltas, pero quien comenzó a terciar fuertemente fue Daniel Suárez, también Bell, Matt Di Benedetto, Joey Logano y hasta el «rookie» Austin Cindric, campeón de la serie Xfinity en 2020 e hijo de Tim Cindric, Presidente del equipo Penske, entraban en contienda en los primeros movimientos en pista.

Almirola volvía al frente en la vuelta 15, Bell y Logano luchaban el segundo puesto encabezando sendas hileras; se notaba el avance de Ryan Newman y de Michael McDowell por la parte baja del óvalo formando una fila india por momentos, mientras Bowman se retrasaba al 20º lugar.

Al cumplirse media carrera, Almirola sostenía el primer lugar ante Logano, McDowell, Di Benedetto y Denny Hamlin, éste con el mejor Toyota detrás de los cuatro Ford y habiendo recuperado lugares sostenidamente.

Alex Bowman paraba en boxes con algún problema mecánico y regresaba a pista con vueltas perdidas, igualmente esto no alteraba el resultado de tener la pole position del domingo.

En la vuelta 33 comenzaron las paradas para reabastecerse y Tyler Reddick fue líder, para luego detenerse y dejar el mando en manos de Kyle Larson, reaparecido tras cumplir la sanción disciplinaria por expresiones racistas ocurridas en abril de 2020. La sucesión de cambios transitorios permitió que Almirola -el primero en promediar 200 mph- retomara la punta.

Hamlin, desde el 10º puesto, formaba una segunda línea de carrera por la cuerda interna para tomar velocidad y otros comenzaban a cambiar de carril acercándose a la definición del Duelo 1.

Almirola pudo resistir el ataque final de Logano con la bandera a cuadros casi a la vista y el piloto de Penske sacrificó en su intento el puesto de escolta ante Bell y Newman cruzando la meta cuarto, el quinto lugar lo obtuvo Ryan Preece (Chevrolet-JTG Daugherty).

Austin Dillon ganó de prepo el Duelo 2

El mal tiempo llegó a Daytona momentos antes del inicio del Duelo 2 y enseguida comenzó la tarea de secado con los equipos de servicio y las turbinas Air Titan en medio de una lluvia intermitente, fueron dos horas y media de vigilia hasta salir a pista.

La segunda carrera clasificatoria tenía en primera fila a William Byron (Chevrolet-Hendrick), ya asegurado en el 2º lugar de lanzamiento para el domingo, junto a Bubba Wallace con el Toyota Nº23 del flamante equipo copropiedad de la otrora estrella de la NBA Michael Jordan; el actual campeón Chase Elliott (Chevrolet-Hendrick) lo hacía desde el 5º lugar.

Al ondear la bandera verde, Byron, por la parte baja del peralte, salió resueltamente adelante de Wallace, éste se rehizo y pasó fugazmente al frente en la vuelta 1.

La hilera volvía a ser liderada por Byron, seguido por Austin Dillon, Harvick, Elliott, Kurt Busch, más el novato Chase Briscoe (Ford-Stewart/Haas) en lugar del retirado Clint Bowyer.

A partir de la 15a. ronda se produjeron varios cambios de posiciones. Kevin Harvick (Ford-Stewart/Haas) llegaba a la cima frente a Wallace, entretanto Ryan Blaney era tercero; pero todo volvió a cambiar en un instante, Byron recuperó la punta por algunos metros y enseguida Harvick nuevamente comandaba con dos filas de marcha bien definidas.

Byron, en la vuelta 26, era «la locomotora» de un momentáneo «trencito» con Dillon, Harvick, Blaney, Keselowski y Truex Jr, al más puro estilo de las carreras de NASCAR en Daytona.

En la vuelta 30 se volvieron a formar dos líneas y Byron corría en solitario esperando el ataque de Dillon, quien por la línea externa y empujado por Harvick se transformaba en el nuevo líder con el Ford Nº4 al costado derecho, el destacado del momento pasaba a ser Noah Gragson (Chevolet-JR Motorsports) en quinto lugar.

En la vuelta 36 hubo trompo de Briscoe y en el incidente se perjudicaron Kaz Grala, Anthony Alfredo, Garrett Smithley y BJ McLeod, todos en posiciones de retaguardia, circunstancia que aprovechó la mayoría para reabastecerse.

En la 40 se relanzó y Blaney pasó a ser puntero bajo presión de Harvick y Dillon, pero nuevamente apareció Byron adelante con autoridad, aunque sin poder escaparse del todo; Bubba Wallace regresaba a las posiciones de avanzada y Keselowski lo acompañaba por la parte alta.

Los cambios de posiciones eran permanentes con resultado totalmente abierto y estaba claro que todo aquel que quedara «descolgado» del lote era superado fácilmente.

Diez vueltas finales con Byron, Dillon y Kurt Busch avanzando por la línea baja y en la opuesta estaban Truex Jr, Harvick y Keselowski prevaleciendo con mayor velocidad para luego cambiar hacia abajo, el juego de líneas es una constante en Daytona.

El desarrollo del Duelo 2, mucho más intenso que el Duelo 1, prometía un final ajustado y así fue que restando 4 vueltas Smithley tocó levemente a Keselowski y éste a Gragson, al mismo tiempo se rozaban Ross Chastain con Byron y éste terminaba golpeando de cola el muro.

Martin Truex Jr. heredó la primera posición a la espera del desenlace con Wallace a la par; en segunda fila se acomodaban Kyle Busch y Dillon para cumplir con las tres rondas extras.

En la última vuelta hubo un momento decisivo, el puntero Truex Jr. encontró en su camino un rezagado a marcha muy lenta y levantó para no embestirlo por detrás, eso fue lapidario para sus chances y se vio desplazado por el pelotón que lo seguía a corta distancia.

Austin Dillon sacó la mejor tajada y se llevó la victoria por delante de Wallace y Harvick; el cuarto puesto lo conquistó Kyle Busch y quinto arribó el campeón Elliott; Truex Jr, en cambio, de estar a tiro de victoria cayó al 12º lugar.

La 63a. edición de las 500 Millas de Daytona, fecha inaugural de la temporada 2021 de la serie NASCAR Cup, se disputará este domingo a las 17 (hora argentina) a un total de 200 vueltas.

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