Por Marcelo Vivo

El piloto del Team Penske conquistó el triunfo en la 10a. fecha de la temporada de la máxima categoría estadounidense en el mítico escenario de Alabama.

El primer tramo de 60 vueltas debía iniciarse con el líder de la Etapa Regular, Denny Hamlin (Toyota-Gibbs), como poleman en el óvalo de 2,66 millas y Joey Logano (Ford-Penske) en la fila 1; en la segunda hilera estaban Martin Truex Jr. (Toyota-Gibbs) y William Byron (Chevrolet-Hendrick).

Al agitarse la bandera verde llegó la primera sorpresa, Logano aparecía solo en la primera fila, mientras Hamlin cumplía la primera vuelta en el 31er. lugar; sucedió que varios Toyota no aprobaron la verificación técnica y fueron objetados en el parante delantero quedaron relegados en la grilla.

En segundo lugar se ubicaba Brad Keselowski (Ford-Penske) y tercero Kevin Harvick (Ford-Stewart/Haas) al cabo de 10 vueltas, pero «Bubba» Wallace (Toyota-23Xl Racing) pasaba al frente ante el retraso de los pilotos de Penske; Harvick tomaba el mando, Keselowski y Logano iban por delante de Austin Dillon (Chevrolet-Childress) y de Kyle Busch (Toyota-Gibbs) formándose dos líneas de carrera bien definidas.

En la vuelta 26 se impuso la primera «amarilla de competición» con Kyle Busch en punta, Hamlin se recuperaba para ser escolta al momento de entrar masivamente a boxes para reabastecerse y cambiar dos neumáticos.

Relanzaron en la 29 con los pilotos de Gibbs en primera fila y entonces Hamlin lograba ser puntero tomando la línea baja seguido de Busch y Christopher Bell, también empezaban a tallar Byron y Keselowski en la misma hilera.

Una nueva neutralización llegó por el trompo de Joey Gase, entonces hubo trabajo intenso en la calle de boxes nuevamente y al volver a acelerar, Hamlin resistía atacado por Blaney y Logano, mientras Byron se insertaba ante Keselowski.

El juego del Team Penske daba resultado y Blaney «empujado» por Logano se disparaban adelante, Col Custer subía al tercer lugar y Matt Di Benedetto (Ford-Woods) entraba en escena raudamente a pocas vueltas del final del Stage 1 con seis Ford entre los siete mejores; la reacción de los Chevrolet llegó de la mano de Ryan Preece (JTG Dugherty) en succión con Chris Buescher (Ford-Roush) por algunas vueltas.

Di Benedetto retomó la vanguardia para conquistar su primera victoria parcial en el momento en que el auto de Joey Logano, tocado por Hamlin y éste a su vez rozado por Stenhouse Jr, levantaba vuelo y caía de techo arrastrándose en plena pista, Wallace lo esquivó por centímetros provocando un momento de zozobra gigantesco. El piloto de Penske resultó ileso, destacó la seguridad de los autos y dijo: «tuve suerte de que nadie me pegó».

La segunda etapa  de 60 vueltas comenzó el campeón Elliott (Chevrolet-Hendrick) procurando doblegar a Hamlin, pero no le fue posible porque el Toyota Nº 11 era insuperable, aunque Di Benedetto, yendo por la línea de arriba y trabajando con Byron, se colocaba primero.

En la vuelta 23, quienes ocupaban las posiciones de retaguardia hicieron un nuevo ingreso a boxes, en cambio los de punta siguieron en pista, dos estrategias diferenciadas.

Cuando le tocó detenerse al resto, Preece emergió como puntero, en cambio Harvick y Hamlin (dos veces) sufrían sanciones por exceso de velocidad en el ingreso cayendo a los puestos 29 y 36 respectivamente.

Kurt Busch (Chevrolet-Ganassi) generaba una cuarta «amarilla» en el giro 44 e ingresaba a la zona de boxes con problemas de motor y un principio de incendio, parecía el final para el campeón 2004 de NASCAR Cup, sin embargo volvió con vueltas perdidas; a esa altura el líder era William Byron y Harvick volvía a ser penalizado, esta vez por exceso de mecánicos en la zona de trabajo en boxes y también Stenhouse Jr, por ingresar con boxes cerrados.

Entrando a las últimas 10 rondas del Stage 2 se repetía el duelo Di Benedetto-Hamlin, pero Byron asomaba al frente por una vuelta , extrañamente Kyle Busch se desplazaba fuera de la pista y evitaba un golpe con el Ford Nº 21, esto lo aprovechó «Bubba» para llegar con gran esfuerzo a su primer éxito parcial, segundo fue Keselowski y tercero Kyle Busch,  mientras Hamlin y Truex Jr. se golpeaban entre sí y contra el muro, Byron, Bowman y Elliott salían a fondo por la banquina.

El tramo final de 68 vueltas comenzó con Blaney y Aric Almirola (Stewart/Haas) a su costado esperando el banderazo verde; el piloto de Penske tomaba la punta armándose una única fila superior y luego era Almirola quien pasaba a encabezarla con media docena de Ford en formación.

Restando 40 vueltas se crearon las dos filas habituales y Ross Chastain (Chevrolet-Ganassi) se agregaba a la lista de los que llegaron al menos una vez al primer puesto protegido por su coequipier Kurt Busch con menor cantidad de vueltas completadas.

Harvick, repuesto de las penalizaciones, volvía a disputar el triunfo y encabezaba la línea de arriba cuando se despistaba Stenhouse Jr. y algunos optaban por una pasada por boxes, pero el lote puntero hacía «su» carrera con Ford ocupando los diez primeros lugares.

Chastain retomaba la primera plaza de manos de Bell, pero perdió velocidad intentando bloquear el paso de Erik Jones (Chevrolet-Petty) hasta que el golpe contra el muro del rezagado Quin Houff provocaba una sexta amarilla a 15 vueltas.

Quedaba un último esfuerzo para conocer al ganador de la décima cita del año. El ordenamiento era: Jones, Di Benedetto, Chastain, Truex Jr, Wallace, Kyle Busch, Reddick, Blaney, Grala y Byron, una mezcla de consagrados con otros no tan habituados a pelear tan arriba.

Llegó el esperado momento de relargar la carrera. Jones aceleraba con Chastain «soldado» y por abajo, en cambio por la otra vía estaba Di Benedetto con Truex Jr. mostrando mayor velocidad.

Di Benedetto, Blaney y Keselowski «tiraban juntos» y Harvick se sumaba al grupo con McDowell y Buescher, todos Ford, luego venía el Chevrolet de Daniel Suárez, mientras que el mejor Toyota era Harrison Burton (Gibbs) octavo.

Las últimas vueltas eran de gran tensión. La mayoría iba por la línea alta de la pista, pero por abajo se formaba un grupo pequeño encabezado por Byron, cuando sobrevino un alto por los restos del neumático desbandado de Truex Jr. y el desenlace debía extenderse al llamado «overtime» de 3 vueltas.

El «sprint» decisivo arrancó con Di Benedetto y Blaney a la cabeza de cada línea, pero apareció Keselowski con todas las pretensiones intactas y así lo hizo, se puso adelante, resistió, y ganó por sexta vez en «Dega» por escasas 102/1000 ante Byron, segundo por apenas una milésima adelante del tercero McDowell; Harvick resultó cuarto y Di Benedetto quinto.

Resultados

Campeonato

1) Denny Hamlin con 446 puntos, 2) Martin Truex Jr. 359, 3) Joey Logano 353, 4) William Byron 351, 5) Ryan Blaney 346, 6) Brad Keselowski 318, 7) Kevin Harvick 308, 8) Chase Elliott 306, 9) Kyle Larson 300, 10) Christopher Bell 280, 11) Kyle Busch 271, 12) Austin Dillon 268, 13) Michael McDowell 244, 14) Alex Bowman 241, 15) Ricky Stenhouse Jr. y Chris Buescher 229, 17) Matt DiBenedetto 217, 18) Kurt Busch 216, 19) Ryan Newman 198, 20) Bubba Wallace 196, 21) Ryan Preece 192, 22) Tyler Reddick 191, 23) Cole Custer 178, 24) Daniel Suarez 174, 25) Ross Chastain 173, 26) Aric Almirola 159, 27) Erik Jones 157, 28) Chase Briscoe (R) 155, 29) Anthony Alfredo (R) 100, 30) Corey LaJoie 91, 31) Quin Houff 53, 32) Josh Bilicki 46, 33) James Davison 43, 34) Kaz Grala 40, 35) Jamie Mcmurray 30, 36) Scott Heckert 9, 37) Mike Marlar 6, 38) Chris Windom y David Ragan 4, 40) Shane Golobic y Derrike Cope 1.

Próxima Competencia

2 de mayo en Kansas.

Se inició periodísticamente en 1986 integrando el equipo Autorradiosport (LR4 Radio Splendid) y dos años más tarde ingresó a LS4 Radio Continental integrando la tira deportiva "Competencia" durante más de una década. Paralelamente fue comentarista de las transmisiones de la F3 Sudamericana y de la serie CART (IndyCar) desde 1998 a 2001 y luego relator de MotoGP entre 2002 y 2010 en ESPN, además fue panelista de programas como Crono Taller, Máxima Velocidad y Última Vuelta en Canal 26 y Fox Sports. De larga trayectoria, también incursionó en el medio gráfico en diversas publicaciones especializadas de automovilismo y desde 2015 es el relator de las competencias de Turismo Carretera, TC Mouras y TC Pick-Up en la pantalla de DeporTV y de la TV Pública.

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