Kalle Rovanperä se acerca a su primer título del Campeonato del Mundo de Rallyes de la FIA tras arrasar el sábado en el Repco Rally de Nueva Zelanda.

Una ventaja de 29,0 segundos de cara a la última etapa del domingo era el mejor regalo de 22º cumpleaños que podía pedir la estrella de Toyota Gazoo después de seis tramos técnicos en carreteras de tierra al norte de Auckland.

Lo más importante fue una ventaja de 46,4 segundos sobre su principal rival en la lucha por el título, Ott Tänak, que terminó el día en tercera posición tras ser penalizado con 15 segundos.

El propio Rovanperä recibió una penalización de cinco segundos antes de que empezara la jornada por su propia infracción de la regla de los híbridos, pero el finlandés se abrió paso entre el pelotón en las carreteras embarradas para hacerse con el primer puesto a mitad de la etapa, antes de conseguir un par de victorias de tramo por la tarde.

Tänak se mantuvo inicialmente a poca distancia de su rival a pesar de no estar contento con las sensaciones a bordo de su Hyundai i20 N, pero se alejó de él cuando recibió una sanción adicional de 10 segundos por una segunda infracción en el sistema híbrido.

Los comisarios de la prueba dictaminaron que la energía liberada por el coche de Tänak durante los impulsos híbridos en el TC7 excedía el valor máximo permitido para ese tramo, y el manager del equipo Hyundai, Pablo Marcus, explicó que el error se debió simplemente a un error cometido por los ingenieros al ajustar los parámetros de la unidad híbrida.

Si las tres primeras posiciones se mantienen como están, el cuarto mejor tiempo en el Wolf Power Stage que reparte los puntos del domingo por la tarde será suficiente para coronar a Rovanperä como el campeón más joven del WRC.

«Un gran día», sonrió Rovanperä. «Puedo estar muy contento con lo que hemos hecho en estas condiciones tan difíciles. Nos hemos esforzado mucho y estoy contento».

La tarde de Ogier no estuvo exenta de drama. Sufrió una penalización de 10 segundos por llegar tarde al TC12 y quería seguir en la línea de conseguir un sólido botín de puntos para los fabricantes después de que su compañero de equipo Elfyn Evans se retirara con daños en la jaula antivuelco sufridos durante una salida de pista en la primera pasada de Puhoi.

A casi un minuto del podio se encontraba Thierry Neuville que, junto con su compañero del i20, Oliver Solberg, también recibió penalizaciones de tiempo por incumplir la normativa de los híbridos. El piloto belga perdió la tercera marcha durante el bucle de la mañana, pero llegó a la asistencia 1 minuto y 53,5 segundos de ventaja sobre el quinto clasificado, Solberg.

La posición de Solberg entre los cinco primeros se produjo a expensas del joven de Toyota Takamoto Katsuta, que se salió de la carretera en una curva cerrada a la izquierda en el penúltimo tramo. Solberg, de 21 años, se sintió aliviado de no unirse a Katsuta en la lista de abandonos, después de haber cojeado durante tres tramos con una falla de encendido.

El piloto de Ford Puma, Gus Greensmith, había sido quinto, pero se quedó fuera de la competición con un espectacular vuelco en el TC10. Después de evaluar los daños, el equipo M-Sport Ford de Greensmith confirmó que no volverá a salir el domingo.

Tal fue el ritmo de desgaste que el líder del WRC2, Hayden Paddon, completó el top seis en un Hyundai con especificación Rally2. El neozelandés tenía 27,3 segundos de ventaja sobre el piloto privado de Puma Lorenzo Bertelli, mientras que Kajetan Kajetanowicz, Shane Vangisbergen y Harry Bates completaban el top 10.

La jornada final del domingo constará de un nuevo tramo en Whitford Forest Te Maraunga Waiho (8,82 km) y el tramo de Jack’s Ridge (6,77 km). Ambos tramos se disputarán dos veces, y el segundo tramo de Jack’s Ridge constituye la especial que reparte puntos, el Wolf Power.

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