El piloto del Team Penske se impuso en la Coke Zero Sugar 400, la última carrera de la etapa clasificatoria ganada por Kyle Larson, Tyler Reddick completó los 16 aspirantes al título 2021.

Kyle Larson (Chevrolet-Hendrick), que debía largar en la pole position, fue relegado al fondo de la grilla de partida al no aprobar la verificación técnica previa y desde ahí tendría que defender su liderazgo del campeonato y la chance de ganar los 15 puntos extras de la Etapa Regular.

Otro «castigado ilustre» era Michael McDowell (Ford-Front Row), ganador de las Daytona 500 que abrieron la presente temporada, pero debería dejar la carrera por problemas mecánicos con 23 vueltas solamente.

El primer «stint» a 50 vueltas se largó con William Byron comandando el pelotón seguido de Denny Hamlin, Chase Elliott, Martin Truex Jr y Kyle Busch.

Las posiciones se alteraron algo al cumplirse 5 vueltas, Elliot y Harvick avanzaban al segundo y tercer lugar, mientras que Di Benedetto subía al quinto y los sancionados Larson y McDowell estaban 30º y 31º respectivamente.

En la vuelta 20 tenía que llegar la «amarilla de competición» prevista, pero antes Austin Dillon, uno de los pretendientes a entrar al Play Off, se convertía en puntero y el campeón Elliott era su nuevo perseguidor hasta superarlo por la parte baja.

Todos fueron a boxes para reabastecerse. Se relargó la carrera y Elliott (por abajo) y Cole Custer (por arriba) lideraban cada «trencito», pero Hamlin se mandaba y formaba una tercera fila por algunos metros nada más.

Al cumplirse 30 giros, la carrera era en «fila india» con Elliott, Logano, Custer, Dillon, Keselowski, Byron, Bell, Hamlin, Kyle Busch y Chastain cerrando el «top 10».

Elliott retomaba el liderazgo restando 5 vueltas para terminar el primer tramo como ganador con Hamlin tomando el segundo lugar y con Kyle Busch tercero pese a una arriesgada maniobra final.

El segundo segmento también fue a 50 giros y al momento de agitarse «la verde» Elliott y Truex Jr. formaban la fila principal, en cambio Logano era sancionado por un «pit-stop» inseguro debiendo irse al fondo de la hilera.

El piloto del Toyota Nº19 llegó al primer puesto por primera vez en la noche y Corey LaJoie era segundo, pero la fila que corría por la parte alta sacaba mejor tajada en ese momento inicial notándose el avance de Bell y Stenhouse Jr.

En la vuelta 29 del tramo, algunos debieron detenerse por combustible y fue Logano puntero recuperándose del retroceso obligado por la sanción, otro destacado pasaba a ser Tyler Reddick, segundo viniendo desde el sexto puesto.

Entrando a las seis vueltas finales, Logano era alcanzado Blaney en los peraltes sin sacarse ventaja, pero Reddick «empujaba» al Ford amarillo Nº22 y éste cambiaba de líneas sentenciando la cuestión a su favor ante Dillon y Byron.

El tercer Stage era a 60 vueltas. Comenzaba la etapa que definiría al ganador de la competencia, al ganador de la Etapa Regular y al 16º clasificado para las rondas eliminatorias sucesivas por la NASCAR Cup.

Hamlin, buscando ganar la Etapa Regular ante Larson (19º), apostó a seguir sin cambiar neumáticos y recuperar 13 lugares, pero Kevin Harvick y Elliott se intercambiaban la punta hasta que prevaleció el Ford Nº4, Hamlin era segundo transitando la parte alta del peralte y por la línea interna iba Logano, Chastain era su inmediato escolta para luego tomar ese lugar en medio de un compacto pelotón, típico de Daytona.

El Chevrolet Nº42 del Team Ganassi se afirmaba en la cabeza de carrera y viajaba entre la línea baja y el centro de la pista siempre con Blaney a la cola, momento en el cual hubo detenciones necesarias de Logano, Blaney y Almirola.

Wallace superaba a Chastain, pero éste se rehacía y sostenían un duelo por la punta con Stenhouser Jr. y Kyle Busch siempre atentos a cualquier alternativa favorable a solo 25 vueltas del final.

«Rowdy» Busch no desaprovechó su «momento» y se puso al frente delante de Christopher Bell y Martin Truex Jr, los tres Toyota del equipo Gibbs, dejando cuarto al Camry del 23 Xl Racing y quinto a Landon Cassill (JD Motorsports) también con la marca japonesa.

El choque en las posiciones de retaguardia entre Smithley, Ware y Gase trajo una neutralización en la vuelta 141, instancia que todos tomaron para detenerse por última vez.

El «sprint» final era a todo o nada con Logano adelante de Blaney, Almirola, Buescher y Di Benedetto por la línea de arriba hasta que sobrevino el primer incidente múltiple iniciado por Truex Jr, disparado hacia el muro externo tocado por Stenhouse Jr. y a su paso golpeó a Byron y a Blaney, para luego cruzar toda la pista hacia la banquina y pegarle a la pasada a Reddick que, por su parte, iba a boxes envuelto en humo con daños severos de carrocería, pero regresó para intentar llegar a la cuadriculada de cualquier manera.

La bandera roja se impuso para limpiar los fluidos y restos de autos dañados esparcidos por la pista y completar las diez últimas rondas.

El relanzamiento tenía a Logano y Blaney adelante, Almirola era tercero y bajaba para hacer tándem con Bell y luego con Elliott; aparecía Buescher lanzado por la línea inferior con Kurt Busch a milímetros hasta que debió ceder en el impulso.

Sorpresivamente, el auto de Logano golpeaba la pared y desaparecía de la definición, ahora era Elliott el gran candidato, pero Di Benedetto lo tocó y desataron un segundo «Big One» que abrió el desenlace a cualquier resultado.

Blaney y Buescher arrancaron las dos vueltas finales del «overtime» en primera fila. El piloto del Ford Nº12 se alejaba brevemente entrando a la última vuelta con Harvick segundo y Suárez tercero, se engancharon y el Ford Nº4 quedó de contramano perjudicando a Larson, Dillon, Kurt Busch, LaJoie, etc.

Ryan Blaney sobrevivió y así se anotó su primera victoria en Daytona, su segundo triunfo consecutivo y el tercero de la temporada, en segundo lugar arribó Buescher y tercero fue Wallace, mientras que Kyle Larson (21º) se adjudicó la Etapa Regular y Tyler Reddick (6º) ingresó como el 16º clasificado al Playoff que comenzará el venidero fin de semana.

Resultados

Campeonato

1) Kyle Larson 2052 puntos, 2) Ryan Blaney y Martin Truex Jr. 2024, 4) Kyle Busch 2022, 5) Chase Elliott 2021, 6) Alex Bowman y Denny Hamlin 2015, 8) William Byron 2014, 9) Joey Logano 2013, 10) Brad Keselowski y Kurt Busch 2008, 12) Christopher Bell, Michael McDowell y Aric Almirola 2005, 15) Tyler Reddick 2003, 16) Kevin Harvick 2002, 17) Austin Dillon 685, 18) Chris Buescher 578, 19) Matt DiBenedetto 568, 20) Ricky Stenhouse Jr. 522, 21) Bubba Wallace 518, 22) Ross Chastain 517, 23) Chase Briscoe (R) 465, 24) Erik Jones 452, 25) Daniel Suarez 440, 26) Ryan Newman 439, 27) Ryan Preece 432, 28) Cole Custer 394, 29) Corey LaJoie 331, 30) Anthony Alfredo (R) 247, 31) Josh Bilicki 162, 32) Quin Houff 124, 33) James Davison 109, 34) Jamie Mcmurray 30, 35) Scott Heckert 20, 36) Mike Marlar 6, 37) Chris Windom y David Ragan 4, 39) Rc Enerson 3, 40) Shane Golobic, Ryan Eversley y Derrike Cope 1.

Próxima Competencia

5 de septiembre en Darlington (Primera fecha de la ronda de los 16).

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