El debut de la clase más nueva de IMSA no solo estuvo a la altura de las expectativas, sino que posiblemente las superó. Todo se desarrolló frente a una audiencia televisiva internacional absorta y una multitud récord en circuito.

Habiendo largado desde la pole, Tom Blomqvist condujo el Acura ARX-06 Nº60 a la primera victoria en la clase Grand Touring Prototype (GTP) en lo que fue la primera carrera con prototipos híbridos.

Esta es la segunda victoria consecutiva y la tercera general para el equipo Meyer-Shank Racing en la Rolex 24, que lideró 365 de las 783 vueltas totales, aventajando por 4»190 a Filipe Albuquerque con otro Acura ARX-06 pero del equipo Wayne Taylor Racing con Andretti Autosport.

Los Cadillac V-LMDh del equipo Cadillac Racing de Chip Ganassi Racing terminaron tercero (con Renger van der Zande en el Nº01) y cuarto (con Earl Bamber en el Nº02). Los cuatro primeros estuvieron separados por 11»176 al finalizar las 24 horas de carrera en el circuito de 3,56 millas.

«Sabía que teníamos un auto fantástico», dijo emocionado Blomqvist, quien ganó la Rolex 24 de 2022 en su primera carrera con Meyer Shank y ganó el campeonato de la clase internacional de Prototipos Daytona (DPi). «Solo puedo decir ‘bien hecho’ a todos los que han sido parte de este proyecto».

«¡Qué auto hemos construido! Estoy muy agradecido de haber podido conducirlo y que se me confíe el deber de llevarlo hasta el final. Estaba un poco nervioso porque el auto Nº10 era definitivamente el segundo auto más rápido en pista y tuvimos que llevarlo a otro nivel para asegurar la victoria».

Blomqvist compartió el auto en la carrera con Colin Braun, Helio Castroneves y Simon Pagenaud, este último dúo también formó parte del triunfo del año pasado. La victoria de hoy, de hecho, es la tercera consecutiva de Castroneves en la icónica carrera, empatando con Peter Gregg con la mayor cantidad de victorias generales consecutivas en la famosa competencia.

«Este equipo es increíble. Esto es absolutamente un sueño hecho realidad», dijo Castroneves, el cuatro veces ganador de las 500 Millas de Indianápolis, después de convencer una vez más a sus compañeros de equipo y dueños del equipo, Mike Shank y Jim Meyer, de trepar la cerca de la pista para celebrar. «Muy feliz de comenzar el año así y seguir así».

Pagenaud, compañero de equipo de Castroneves en el equipo Meyer Shank IndyCar, también fue todo sonrisas, ganando su segundo Rolex consecutivo. «Creo que me estoy acostumbrando», bromeó, y agregó: «Te diré algo, fue difícil pero divertido. Voy a saborear este triunfo».

El Acura Nº60 lideró las últimas 97 vueltas a pesar de tener que reparar la caja de cambios en la mitad de la carrera y preocuparse de si realmente llegaría al final. Marca la tercera victoria general consecutiva de la Rolex 24 para Acura, que también ganó con el equipo WTR Andretti en 2021.

Nueve prototipos híbridos se hicieron presente en el esperado debut de la clase GTP. Llegaron todos menos uno de los cuales seis fueron los primeros clasificados de la general, una actuación impresionante para un automóvil que hacía su primera presentación en uno de los eventos más largos y agotadores del calendario.

El sentimiento de celebración pasó de la pista a los pits y a la dirección de la empresa. La primera victoria en un coche totalmente nuevo provocó tanto alivio como confianza. La fiabilidad y la competitividad son una buena señal para todos.

«Se siente increíble», dijo David Salters, presidente de Honda Performance Development (HPD), que desarrolló al ganador de la carrera. «El verdadero privilegio es trabajar con esas personas (equipos de Acura) y lograr días como hoy. Todos sabemos que no sucede todo el tiempo. ¿Valió la pena? Han pasado dos años y creo que es lo mejor en lo que he estado involucrado en toda mi vida».

«Si eso no es una demostración de rendimiento elaborado con precisión, no sé qué es», agregó Salters. «Es un momento histórico. Es el pináculo de las carreras de autos deportivos».

Proton Competition gana en la LMP2 por solo 0»016 segundos

El ORECA LMP2 07 Nº55 del Proton Competition pasó a lo más alto en la clase Le Mans Prototype 2 (LMP2) en Daytona. Tres días después de que el auto sufriera daños significativos en una sesión de práctica, James Allen logró la victoria más estrecha por solo 0»016 segundos sobre Ben Hanley en el ORECA Crowdstrike Nº04 de APR.

Una intensa batalla de cuatro autos durante los últimos 90 minutos condujo al final fotográfico, con las entradas de Proton y Crowdstrike intercambiando la punta con el TDS Racing Nº35 y el ORECA AF Corse Nº88. Hanley se fue al frente con 20 minutos restantes en el Nº04, superando a Job Van Uitert en el Nº35 con un pase audaz que condujo a la sección del cuadro interior que involucró el contacto entre los autos y envió a Van Uitert fuera de curso y eventualmente a un cuarto. -colocar acabado.

Allen avanzó por delante de Nicklas Nielsen en el ORECA AF Corse Nº88 y al segundo lugar con siete minutos para el final, luego el australiano de 36 años puso su mirada en Hanley por delante. El tráfico superpuesto permitió a Allen reducir el déficit y casi tomar la delantera de LMP2 en la penúltima vuelta. Sin éxito en ese intento, pero lleno de confianza, Allen arrastró a Hanley a través de las curvas 3 y 4 del óvalo de Daytona en la última vuelta, se detuvo en el trío y se adelantó cuando cruzaron la bandera a cuadros.

Aunque no estaba seguro de haberlo hecho, lo hizo. Fue toda una recuperación para Allen y sus copilotos Fred Poordad, Francesco Pizzi y Gianmaria Bruni, quienes obtuvieron cada uno su primera victoria en las 24 Horas de Daytona. El ORECA Nº55 sufrió daños significativos en un accidente de práctica el jueves, pero el equipo Proton trabajó horas extras para repararlo para la carrera.

«Afortunadamente, ORECA fabrica una chasis muy fuerte porque todavía estaba intacto», explicó Allen. «Pero el eje de transmisión quedó enterrado en el diferencial y se llevó consigo la caja de cambios. Se tuvo que quitar toda la parte trasera, toda la carrocería y toda la suspensión. Fue un trabajo muy largo. Realmente fue un gran trabajo por parte de todos en el equipo y realmente lo aprecio. Se las arreglaron para hacerlo y el coche estaba en la parrilla».

El equipo Nº17 AWA rumbo a la victoria en la LMP3

El AWA Duqueine D08 Nº17 convirtió la carrera de la clase Le Mans Prototype (LMP3) en un juego de 24 horas mientras los pilotos Anthony Mantella, Wayne Boyd, Nico Varrone y Thomas Merrill dominaron en Daytona.

«Fue un alivio ver la bandera a cuadros», dijo Boyd. «Todos los muchachos se reían de mí porque cada dos minutos en la radio preguntaba cuánto tiempo quedaba».

La mayoría de los otros autos en la clase enfrentaron problemas mecánicos o de otro tipo durante la carrera. El margen de victoria para el AWA Duqueine Nº17 sobre el Ligier JS P320 Nº33 del Sean Creech Motorsport en segundo lugar fue de 12 vueltas.

«Mis compañeros de equipo construyeron esa ventaja», dijo Mantella. «Mi trabajo era mantener el auto limpio y no meterme en problemas».

El auto Nº17 tomó la delantera por primera vez en la vuelta 315, superando al Nº33. Esos dos autos tuvieron una batalla campal hasta la vuelta 634 cuando el Nº33 se fue a los garages internos para reparaciones prolongadas y solucionar un problema en la caja de cambios.

Fue la primera victoria de IMSA para Mantella, Boyd y Varrone. Merrill ahora tiene dos victorias en IMSA en su carrera.

Cuando la entrada de Creech tuvo problemas mecánicos, ningún otro automóvil LMP3 pudo perseguirlo. Creech volvió a subir en la tabla de clasificación para anotar el segundo puesto.

«Como siempre, una carrera muy reñida», dijo Creech. «Conseguimos un segundo puesto una vez más. Orgulloso del gran esfuerzo de todo el equipo para mantenernos en el buen camino en una carrera de supervivencia».

Sean Creech Motorsport, que correrá toda la serie, no se fue con las manos vacías y dejó Daytona con el liderazgo en puntos de la IMSA Michelin Endurance Cup.

Completando el podio estuvo el Nº33 Sean Creech Motorsport Ligier con los pilotos John DeAngelis, Christopher Allen, Connor Bloum y Cameron Shields.

Próxima Competencia

15 al 18 de marzo – 12 Horas de Sebring.

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