Kalle Rovanperä ha superado una extrema primera etapa en el Rally de Portugal y se ha situado por delante de su rival de Hyundai Motorsport, Dani Sordo.

Una emocionante lucha por la mañana se convirtió en una cuestión de supervivencia por la tarde, ya que el calor, el polvo y las duras carreteras sembradas de piedras se cobraron un alto precio en esta quinta prueba de la temporada del Campeonato del Mundo de Rallyes de la FIA.

Mientras varios de sus rivales flaqueaban, Rovanperä ganó tres de los ocho tramos especiales con su Toyota GR Yaris y aventajó a Sordo en 10,7 segundos tras más de 120 km de acción en los que lideraron tres pilotos diferentes.

Rovanperä se vio afectado por un excesivo subviraje en los dos primeros tramos, pero los ajustes de puesta a punto realizados a última hora de la mañana transformaron su coche.

El finlandés superó a Sordo, que heredó la primera posición cuando el Ford Puma de Ott Tänak sufrió daños en una rueda en Lousã 2, y recortó su ventaja cuando el español se pasó de frenada en un cruce en el penúltimo tramo.

«Ha sido un día realmente bueno», dijo Rovanperä. «Hemos barrido mucho, pero aun así hemos tenido un día estable. Fuimos rápidos, pero también cuidamos el coche y los neumáticos».

El compañero de equipo de Sordo en el i20 N, Esapekka Lappi, fue tercero, 15,2 segundos por detrás. El finlandés se hizo con la última plaza del podio con una pasada por Mortágua en la que ganó el tramo, superando a su compañero Thierry Neuville y al joven de M-Sport Ford Pierre-Louis Loubet.

Sólo 1,3 segundos separaban a los tres pilotos al final de la etapa, y Loubet superó a Lappi en la parte final para situarse cuarto en la general por 0,3 segundos.

El quinto puesto fue bien merecido para Loubet. Tras ganar la especial inaugural, el francés estuvo a punto de retirarse cuando su coche se incendió en la meta de Arganil 1. Él y su copiloto, Nicolas Gilsoul, pudieron continuar después de apagar las llamas, y más tarde se descubrió que la causa era el escape de su Puma.

«El coche empezó a sacar fuego, un kilómetro antes del final del tramo», dijo Loubet. «No tenemos suerte este año, es una locura».

Tänak se recuperó para terminar el día sexto en la general, mientras que las posiciones restantes de los primeros clasificados estuvieron copadas por los WRC2. Oliver Solberg superó a Gus Greensmith, con Yohan Rossel y Andreas Mikkelsen completando el top 10.

El líder del campeonato, Elfyn Evans, se retiró tras estrellar su Toyota en Mortágua. Su compañero de equipo Takamoto Katsuta se retiró a primera hora del día por un fallo en el alternador.

Si el viernes fue duro, el sábado será igual de complicado. Casi 150 km repartidos en dos bucles de tres tramos. Las tripulaciones tienen el respiro de la asistencia a mitad de bucles y un tramo súper especial en Lousada completará la acción del día.

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