Alex Palou y Chip Ganassi Racing demostraron una potente combinación de velocidad y estrategia para ganar el GMR Grand Prix el sábado en el autódromo Indianapolis Motor Speedway, la primera victoria del español en la temporada 2023 de la NTT IndyCar Series. Por su parte el Rookie argentino Agustín Canapino con el Dallara Chevrolet Nº78 del Juncos Hollinger Racing finalizó en el puesto 21º.

El campeón de la serie 2021, Palou, que comenzó tercero, condujo su The American Legion Honda Nº10 a una victoria con una diferencia de 16.8006 segundos sobre el subcampeón Pato O’Ward en el Arrow McLaren Chevrolet Nº5. El ganador de las 500 Millas de Indianápolis de 2016, Alexander Rossi, terminó tercero en el Nº7 Arrow McLaren Chevrolet, su primer podio con el equipo al que se unió esta temporada después de siete años en Andretti Autosport.

«Honestamente sabíamos que teníamos un auto rápido desde la P1 (primera práctica) ayer», dijo Palou. «El auto ha estado increíble todo el fin de semana. Una vez que supimos que estábamos comenzando con rojos (neumáticos alternativos de Firestone), creo que supimos que íbamos a luchar por la victoria», aseguró Palou. «Increíble trabajo de estos muchachos. Solo tenía que ejecutar», concluyó Palou.

La última victoria de Palou se produjo en el Gran Premio Firestone de Monterey que finalizó la temporada en septiembre pasado en WeatherTech Raceway Laguna Seca.

El ganador del premio NTT P1, Christian Lundgaard, finalizó cuarto, el mejor de la temporada, en el Nº45 Hy-Vee Honda. Felix Rosenqvist completó los cinco primeros en el Chevrolet Arrow McLaren Nº6, ya que su mejor resultado de la temporada le dio al equipo tres de las cinco primeras posiciones finales.

El diseño de la estrategia de neumáticos correcta para la carrera de 85 vueltas provocó un considerable dolor de cabeza para los estrategas e ingenieros de todo el pit lane el viernes por la noche y el sábado, lo que se refleja en el hecho de que seis de los 10 mejores participantes comenzaron la carrera con el «negro» primario de Firestone y cuatro comenzaron con neumáticos «rojos» alternativos. Las reglas de IndyCar requieren que cada conductor use ambos compuestos de neumáticos durante las carreras en carretera y calle.

Palou señaló su intención y mostró su velocidad en la vuelta 1 cuando saltó del tercero al primero con neumáticos alternativos, ocupando el primer lugar en la curva 13 del poleman Lundgaard, que estaba con neumáticos primarios.

Durante las siguientes 65 vueltas, Palou, Lundgaard, O’Ward, Rosenqvist, Rossi, Scott Dixon, Graham Rahal y Marcus Ericsson intercambiaron el primer puesto mientras los líderes salían del circuito de 14 curvas y 2.439 millas para ejecutar el neumático elegido y estrategias de combustible. El cambio constante mantuvo a los estrategas alerta, ya que un movimiento en falso podría haber resultado fundamental si una bandera de precaución cayera en el momento equivocado.

Pero la carrera se mantuvo sin banderas amarillas después de un incidente en la vuelta 2 entre los compañeros de equipo de Dale Coyne Racing, David Malukas y Sting Ray Robb, por lo que el resultado se redujo a una combinación de inteligencia, velocidad y ejecución. Y nadie lo hizo mejor que Palou y el grupo de expertos de Ganassi.

Palou hizo su última parada en la vuelta 60, eligiendo neumáticos primarios Firestone desgastados, que inicialmente son más lentos que los alternativos de compuestos más blandos, pero cuyo compuesto más duro duró vueltas más largas que los alternativos y demostró ser la mejor opción para tiempos de vuelta consistentes.

Rossi tomó la delantera en la vuelta 62 cuando su compañero de equipo O’Ward enfrentó por un juego de neumáticos adhesivos alternativos para su última etapa. Pero Rossi cedió el liderato a Palou cuando hizo su última parada en la vuelta 65, y luego llegó la hora de salida para Palou.

Palou tenía una ventaja de 10,5 segundos sobre O’Ward cuando heredó el liderato después de la parada en boxes de Rossi. O’Ward esperaba tomar una parte de esa ventaja y tal vez incluso desafiar a Palou por la victoria debido al agarre y la velocidad adicionales de sus neumáticos alternativos adhesivos Firestone, pero el ritmo de Palou en ambos compuestos Firestone resultó demasiado. Se alejó en las últimas vueltas, dejando las mejores justas en la pista como la enérgica competencia de intercambio de posiciones por la posición final del podio entre Rossi, Lundgaard y Rosenqvist.

«Felicitaciones a ellos», dijo O’Ward sobre Palou y el equipo de la CGR. «Simplemente creo que fueron extremadamente fuertes hoy. Realmente lo eran. Para nosotros, somos dos, tres y cinco como equipo, y eso es bastante fenomenal. Los muchachos nos dieron un gran auto de carrera. Estábamos simplemente corriendo nuestra propia carrera hoy. Ahí estuvimos peleando con Lundgaard y todos los compañeros. Una vez que me despejé, tuve que minimizar la brecha que tenía con Alex, pero creo que hoy fueron muy fuertes. Estábamos aguantando al final, tratando de no destruir nuestros rojos».

Palou lideró 52 de las 85 vueltas, seguido de Lundgaard con 13 vueltas lideradas. Palou dividirá $10,000 con Chip Ganassi Racing y su organización benéfica elegida, The American Legion, por su victoria como parte del PeopleReady Force For Good Challenge.

La victoria también llevó a Palou a lo más alto de la clasificación NTT IndyCar Series en el mes más importante del calendario de la serie. Lidera al segundo lugar O´’Ward, 174-168, después de cinco carreras esta temporada. El líder anterior del campeonato, Ericsson, cayó al tercer lugar, 19 puntos detrás de Palou, luego de terminar octavo en el Huski Chocolate Chip Ganassi Racing Honda Nº8.

Resultados

Campeonato

1) Alex Palou con 174 puntos, 2) Pato O’Ward 168, 3) Marcus Ericsson 155, 4) Romain Grosjean 134, 5) Scott McLaughlin 133, 6) Josef Newgarden 131, 7) Scott Dixon 127, 8) Will Power 122, 9) Christian Lundgaard 111, 10) Kyle Kirkwood y Alexander Rossi 108, 12) Colton Herta 107, 13) Felix Rosenqvist 97, 14) Callum Ilott 92, 15) Graham Rahal 86, 16) David Malukas 79, 17) Marcus Armstrong 77, 18) Rinus VeeKay 64, 19) Agustin Canapino 56, 20) Helio Castroneves y Jack Harvey 53, 22) Santino Ferrucci 51, 23) Simon Pagenaud 50, 24) Conor Daly 49, 25) Devlin DeFrancesco 46, 26) Sting Ray Robb 42, 27) Benjamin Pedersen 40, 28) Ed Carpenter 17, 29) Takuma Sato 5.

Próxima Competencia

29 de mayo en el óvalo de Indianápolis.

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